Peligran cosechas de trigo en EU

Escrito el 29 May 2008
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ST. PAUL, Minnesota - Las cosechas de trigo de Estados Unidos están siendo amenazadas por un potente y devastador parásito, y los expertos que tratan de revertir la tendencia denuncian que el gobierno les está restando recursos innecesariamente.

"Gastan más dinero en proyectos locales y menos dinero para nuestra labor", se quejó Henrietta Fore, directora de la Agencia para el Desarrollo Internacional, que por muchos años ha facilitado fondos a distintos laboratorios botánicos.

La comunidad científica está alarmada por el avance de variedades mutantes de un hongo nocivo que vuela por los vientos desde Africa, pasando por el Mar Rojo y llegando a Yemen e Irán. Muchas de las variedades de trigo en el mundo -incluso las de Estados Unidos- son vulnerables a la plaga.

La amenaza de una epidemia agravaría la crisis alimenticia mundial engendrada por sequías, inundaciones y los altos precios de alimentos y combustibles. Las reservas de trigo mundiales ya se encuentran en su punto más bajo desde hace 30 años.

Pero a pesar de la emergencia, el dinero que se invertiría en programas para contrarrestar la plaga se está yendo a proyectos particulares apadrinados por congresistas en Washington, denuncian activistas.

El último ataque

Fue en los años 1950 la última vez que esa plaga, cuyo nombre científico es Puccinia graminis, azotó las cosechas estadounidenses, cubriéndolas de áridos parches color ocre que privan a la planta de agua y nutrientes. Casi la mitad de las cosechas en el centro-occidente se perdieron. Los científicos entraron en acción y desarrollaron nuevas variedades de trigo con un código genético que las hacía inmunes al hongo.

Ello funcionó por más de cuatro décadas, pero el parásito ha mutado y se resiste al tratamiento. La nueva forma de la amenaza ha sido denominada Ug99, porque fue descubierta en Uganda en 1999.

La amenaza al trigo, que proporciona un 20 por ciento de las calorías consumidas por la población mundial, es sólo uno de los factores de la crisis alimenticia que afecta al planeta y que tiene en jaque a los gobiernos del mundo. Al mismo tiempo, la inversión estadounidense en desarrollo agrícola mundial disminuyó un tercio desde los años 1980, cuando era de $1,000 millones.

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